Jack the Ripper, de gruwel van Whitechapel

Jack the Ripper ging de geschiedenis in als één van de bekendste seriemoordenaars allertijden. Eeuwen later zijn veel van zijn gruweldaden echter nog steeds gehuld in mysterie. De moordenaar die prostituees viseerde blijft namelijk tot op de dag van vandaag nog steeds anoniem. Onderzoekers doorheen de jaren hebben de lijst van verdachten steeds korter proberen maken. Tevergeefs. Die lijst is er enkel langer op geworden.

Wat heeft Jack the Ripper allemaal op zijn kerfstof? Hoe is deze seriemoordenaar de beste speurders uit de geschiedenis steeds één stap voorgebleven?

Gruwel in Whitechapel

Londen was niet altijd de levendige, toeristische stad die we nu kennen. In de tijd van Jack the Ripper waren steden de plaats waar je naartoe ging als je nergens meer heen kon. Londen was geen uitzondering. Van alle armtierige buurten in de stad, was Whitechapel toen misschien wel de ergste. Het was gelegen in het oosten van Londen en werd thuis genoemd door de verstotelingen van de maatschappij. De straten wemelden er van criminelen en prostituees. Die laatste groep maakte van Whitechapel voor Jack, de ideale jachtplaats.

In die tijd was het in Whitechapel zo gevaarlijk dat het lastig is om te bepalen welke moorden door Jack the Ripper werden gepleegd. Experts spreken over ‘The Canonical Five’, vijf vrouwen die zeker een slachtoffer waren van de moordenaar.

Over de loop van enkele maanden zouden in 1888 vijf prostituees om het leven komen. Bijna altijd misten ze bij hun ontdekking enkele ingewanden. Het was een periode van terreur in Whitechapel. Iedereen was doodsbang voor de gezichtloze moordenaar die de kranten ‘The Whitechapel Murderer’ noemden. Even plots als de moorden waren gestart, hielden ze opeens op. Zonder dat er een verdachte werd opgepakt.

Brieven van Jack

In de periode van de moorden ontvingen de politie en de pers een heleboel brieven van Jack. Opnieuw is het lastig om aan te tonen welke echt geschreven werden door de moordenaar. Jack had namelijk geen tekort aan zieke bewonderaars die maar al te graag met zijn gruwelijke daden gingen gaan lopen. In één van deze brieven gebruikt de schrijver voor het eerst de naam Jack the Ripper.

Velen geloven dat enkel een brief die rechtstreek werd gezonden naar inspecteur Lusk, de hoofdinspecteur van de zoek op dat moment, echt van Jack afkomstig is. Die brief, die we kennen als de ‘To Hell’ brief, werd vergezeld met een stuk nier van een van de slachtoffers. De brief staat boordevol fouten en vreemde zinnen. Sommige onderzoekers zien dit als bewijs dat Jack laaggeschoold was en niet goed kon schrijven. Anderen geloven dan weer dat Jack expres slecht schreef om de politie te slim af te zijn. Op het einde van de brief schrijft Jack aan de hoofdinspecteur “Catch me if you can.”.

Jill the Ripper

De politie zat op het einde van de 18de eeuw met de handen in het haar. De dader liet geen bewijsmateriaal achter en sloeg erin om in één van de drukste plaatsen van Londen ongezien te werk te gaan. Hoewel ze verschillende ideeën hadden, kwam het toen nooit tot een arrest. Wanneer de moorden iets later vanzelf ophielden, werd de zaak schoorvoetend gesloten.

Over de eeuwen heen zijn verschillende verdachten naar voor geschoven. Op de lijst van mogelijke verdachten vinden we onder meer mensen van adel, hooggeschoolden en zelfs een prins van het Britse koningshuis. DNA-onderzoek, schriftanalyse en andere moderne onderzoekstechnieken lijken enkel meer verwarring te creëeren rond Jacks identiteit.

Een nieuwe verrassende theorie kwam van Arthur Conan Doyle, de schrijver van Sherlock Holmes. Hij spreekt niet over Jack the Ripper maar over Jill the Ripper. Hij bedacht dat een vrouw minder in het oog zou springen tijdens het hoogtepunt van de moorden. Aangezien je als prostituee bang was van een mannelijke moordenaar, zag je het gevaar misschien helemaal niet aankomen als een verdachte vrouw je opeens benaderde.

Vandaag zijn er zoveel theorieën over Jacks identiteit dat het lastig wordt om de waarheid te vinden onder alle sensatie. Waarom pleegde Jack die gruwelijke moorden? Wat is de identiteit van deze sluwe moordenaar? Dat zijn geheimen die Jack the Ripper waarschijnlijk meenam in zijn graf…